Dans l’œil du crocodile

Les Nîmois et Nîmoises le connaissent bien, les touristes s’étonnent quelque peu de sa présence en ces latitudes: depuis le début du XVIe siècle, crocodylus nemausensis a fait sienne la ville de Nîmes. Il s’affirme fièrement sur le blason de la cité, tout de sinople et d’or sur fond de gueules; à travers le logo dessiné en 1985 par Philippe Starck, il rythme l’espace urbain; installé sur un rocher de la fontaine sise place du Marché, il invite passants et passantes à frotter son museau – cela porterait-il bonheur? Et suspendus au ciel du grand escalier de l’hôtel de ville, quatre sauriens semblent converser autour du lustre central tout en observant citoyens, édiles et visiteurs qui montent et descendent les marches.

Image: le crocodile de la fontaine imaginée par Martial Raysse pour la place du Marché, à Nîmes. Photo: Adobe Stock.
Le crocodile de la fontaine imaginée par Martial Raysse pour la place du Marché, à Nîmes. Photo: Adobe Stock.

Cette omniprésence reptilienne trouve ses origines dans la découverte, au début du XVIe siècle, du fameux “dupondius de Nîmes”, qui commémore la victoire d’Octave sur Marc Antoine et Cléopâtre lors de la bataille d’Actium (31 av. Jésus-Christ). Son avers arbore les effigies d’Octave Auguste et du général Agrippa, artisan de nombreuses victoires pour le camp d’Octave lors de la guerre civile; le revers est orné d’un crocodile attaché à une palme représentant l’Égypte vaincue. Le sigle COL. NEM. (pour Colonia Nemausensis) renvoie au nom de la cité où la monnaie a été frappée vers 28/27 av. J.-C. et dont la fondation a longtemps été attribuée à des vétérans de la fameuse campagne d’Égypte.

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Les cercles du pouvoir

Réalisé en 1657 par le graveur et peintre Johann Heinrich Schwyzer (1618-1673), le “Miroir perpétuel du Magistrat” ou Immerwährender Regimentsspiegel constitue un fascinant témoignage des valeurs dont se réclame la cité-république de Zurich au XVIIe siècle. L’œuvre combine le modèle du miroir des princes hérité du Moyen Âge avec des éléments de représentation du Bon Gouvernement développés au cours de l’époque moderne pour ériger Zurich en cité idéale dont le régime corporatiste garantit la préservation du Bien commun. Retour sur cet objet exposé aujourd’hui au Musée national suisse (Inv. LM 3611).

Image : Johann Heinrich Schwyzer, Regimentsspiegel aus dem Rathaus Zurich, armoire à deux vantaux, huile sur bois, 244 cm x 225 cm, 1657. Musée national suisse, Zurich, Inv. LM 3611.
Johann Heinrich Schwyzer, Regimentsspiegel aus dem Rathaus Zurich, armoire à deux vantaux, huile sur bois, 244 cm x 225 cm, 1657. Musée national suisse, Zurich, Inv. LM 3611.

Haut de 2,4 m et large de 4,4 m lorsque ses vantaux sont ouverts, le Regimentsspiegel recense acteurs, familles et institutions du gouvernement zurichois depuis 1498. L’œuvre représente les composantes du magistrat sous forme de disques de papier mobiles organisés en cinq cercles concentriques. Sur le disque central figurent les noms et armoiries des bourgmestres et principaux dignitaires de la cité; les disques du premier cercle énumèrent les maîtres de corporations, piliers d’un système politique fondé depuis 1336 sur la domination des guildes. Le deuxième cercle nomme les élus du Petit Conseil, assemblée de 50 membres détenant l’essentiel du pouvoir et dont les acteurs mentionnés sur le disque central sont issus. Le troisième cercle, composé comme le premier de douze disques représentant chacun l’une des corporations de la cité et d’un disque de diamètre légèrement supérieur où figurent les Constaffler issus de l’ancienne noblesse municipale, recense les élus du Grand Conseil, qui choisissent en leur sein les membres du Petit Conseil. Les disques des quatrième et cinquième cercles énumèrent les représentants de l’État dans les bailliages; dans les coins, quelques disques supplémentaires donnent les noms des secrétaires et administrateurs de la cité.

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